港大研究指翼龍翼根進化出骨骼肌 減阻力提高飛行性能

翼龍是恐龍的近親,也是第一個進化出動力飛行的脊椎動物,但其飛行方法和效能的許多細節仍有待釐清。香港大學地球科學系古脊椎動物實驗室研究助理教授兼理學院助理院長(電子學習)文嘉棋的最新研究指出,翼龍進化出帶肌肉的翼身連接處以減少飛行阻力,可提高飛行效能。上述研究剛於學術期刊《美國國家科學院院刊》中發表。

為了分析翼龍的飛行效能,研究團隊利用激光技術,分析一隻生存於侏羅紀晚期的翼龍的軟組織。分析方法包括使用紫色激光掃描化石,以及以長時間曝光拍攝由翼龍骨骼及暴露出來的軟組織所產生的熒光圖片。研究指出翼龍擁有「翼根整流罩」的特徵,可緩和帶肌肉翼身連接處附近的氣流,從而減少飛行阻力,其原理與飛機的整流罩很相似。實驗室的一名研究助理Luke A BARLOW指,鳥類的翼根整流罩是由羽毛製成,而蝙蝠的翼根整流罩是由毛皮製成,但翼龍的翼根整流罩主要由骨骼肌製成。

文嘉棋續指,帶肌肉的翼根整流罩提升翼龍的飛行優勢,例如在拍翼時能產生更強大的飛行動力和可對翼形有更精密的掌控,例如盡量減少不必要的顫動。研究合著者兼美國科學進步基金會總監Thomas G KAYE補充道,鳥類在侏羅紀晚期才剛開始進化出飛行能力,而研究證實同期的翼龍的飛行能力比想像中更理想。研究還強調新技術對理解翼龍飛行方法和進化的潛在價值,很期待這項研究在未來會帶來更多新發現。

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