世界最大飛機試飛 可向太空發射火箭

全世界最大的巨型噴射機13日於洛杉磯北部沙漠首次試飛成功。 路透社 全世界最大的巨型噴射機13日於洛杉磯北部沙漠首次試飛成功。 路透社

本報洛杉磯訊
經過多年的研發,一架全世界最大的巨型六引擎噴射飛機13日在美國南加州洛杉磯北部沙漠進行首次試飛成功。這款飛機由已故的微軟聯合創始人艾倫於2011年出資設計,一旦飛機經過全面測試和認證,未來將有可能乘載衛星火箭。
負責研發建造巨型飛機的「Stratolaunch Systems」首席執行長弗洛伊德(Jean Floyd)在洛杉磯北邊沙漠莫哈韋航空和航天港機庫新聞發布會上強調,能夠親眼目睹這架巨型飛機在天空飛行是一個令人激動的時刻。根據《ktla 5》、《CNN WIRE》報道,「Stratolaunch Systems」主要是由已故微軟聯合創始人艾倫(Paul Allen)於2011年創辦,該公司負責進行全世界最大飛機試飛任務。
飛機展翼385呎長
簡單來說,該飛機其實是一種巨大的飛行發射台,主要目的是在將衛星射入低地球軌道,進一步替軍事、私人公司,甚至為美國國家航空航天局提供一種更經濟實惠進入太空的方式。
該公司的商業模式強調,將衛星送入外太空就如同預訂搭乘一般航空公司一樣簡單。試飛員托馬斯(Evan Thomas)當天以每小時約173哩的速度駕駛巨型飛機,飛行攀高至1萬5000呎,在歷經一個半小時至兩小時後成功返回基地。前F-16空軍戰鬥機飛行員托馬斯指出,第一次的試飛行動非常成功,尤其是駕駛一架如此複雜和獨特性的巨型飛機。
該架飛機展翼總長度為385呎,這比地球上任何飛機都要寬,從頭到尾長238呎,重達50萬磅,但由於機型太大,因此需要兩個駕駛艙,每個機身各有一個。
現場聚集數十位攝影師和航空愛好者,一同見證這款獨特巨型機起飛。一旦飛機經過全面測試和認證,未來將有可能乘載衛星火箭,然後從莫哈韋沙漠起飛並爬升到3萬5000呎高度,屆時飛行員將從飛機上向外太空發射火箭,火箭再將衛星送入地球上空約三百哩至1200哩的軌道。
有望明年射衛星
目前飛機製造成本尚未公布,其他細節也不清楚,但為了使其既堅固又輕便,「Stratolaunch Systems」採以碳纖維材料,而非是鋁。另外,為了節省設計新發動機和起落架的費用,該架噴氣式飛機將由六台「Pratt&Whitney」引擎提供動力,這些最初是為波音747飛機所設計的。
低地球軌道上的衛星將可以為地球偏遠地區提供通信和寬帶互聯網連接,進行有價值的地球觀察和監視。根據全球市場洞察公司宣稱,商業衛星發射服務市場正在快速增長中,預計到2024年將達到70億元產值。
通過該飛機將小型衛星送入太空也比傳統火箭發射更加便宜,因為這將不需要發射台以及傳統火箭發射周圍昂貴設備與基礎設施。此外,它還可以節省許多燃料成本,當飛機從地球升空時,這將會比傳統火箭燃燒更少的燃料。惡劣的天氣有可能會延遲傳統火箭發射任務,但是噴氣式飛機卻能夠在惡劣天氣下起飛,然後順利發射衛星。「Stratolaunch Systems」在任務成真之前,還必須經過聯邦航空管理局檢查和認證,以及多次試飛。
如果一切按照原計劃進行,「Stratolaunch Systems」表示,這架飛機有望將在明年某個時候發射第一顆衛星。

現場聚集攝影師和航空愛好者。路透社 現場聚集攝影師和航空愛好者。路透社 最大飛機比一比 最大飛機比一比
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